פרס נובל לפיזיולוגיה ולרפואה לשנת 2016 יוענק לפרופ’ יושינורי אוסומי (Yoshinori Ohsumi) מיפן. פרופ' יושינורי בן ה-71 חוקר את תחום הביולוגיה של התא. במסגרת עבודתו פורצת הדרך גילה את הגנים המעורבים בתהליך האוטופגיה (autophagy) – תהליך יסודי בחיי התא, שבו מתפרקים וממוחזרים רכיביו של כל תא בגוף החי. מנגנון זה מעורב גם בהופעת מחלות סרטן ומחלות ניווניות של העצבים.

בהודעה המפורטת שפירסמה אתמול ועדת פרס נובל בשטוקהולם מודגש, כי פרופ’ יושינורי גילה והבהיר את המנגנון המשתתף בתהליך היסודי הזה.

בהודעה גם צוין, כי תחום המחקר שלו משיק לזה של שני ישראלים שזכו בפרס בעבר - פרופ’ אהרון צ'חנובר ופרופ' אברהם הרשקו, וכן של האמריקני ארווין רוז. השלושה זכו בפרס נובל בכימיה ב-2004, בין השאר על עבודתם שעסקה בתהליך פירוק החלבון אוביקוויטין (תהליך הפרוטיאזום).

מחקריו סללו את הדרך להבנת תופעת האוטופגיה וחלקה בתהליכים פיזיולוגיים שונים, כמו תגובת גוף האדם לזיהום דלקתי וגם הסתגלות לרעב

המונח "אוטופגיה" הופיע לראשונה בתחילת שנות ה-60, בעבודה של חתן פרס נובל בפיזיולוגיה ורפואה (1974) הבלגי כריסטיאן דה-דוב (De Duve). החוקר הבלגי גילה את הליסוזום (lysosome). בעבודה זו נראה לראשונה כיצד התא הורס את תוכנו ומרכיביו וממחזרם בתוך הממברנות, כשנוצרות מעין בועיות דמויות שק שהופכות למה שכונה ליסוזום.

עבודה ראשונית זו לא סיפקה הסברים לתופעה ובמשך שנים לאחר התגלית היו קשיים בחקר התופעה, כך שהיה ידוע עליה מעט מאוד.

בשנות ה-90' נרשמה פריצת דרך בזכות מחקריו וסדרת ניסויים מבריקים שערך יושינורי, כאשר הוא משתמש בשמרים (כמו אלה הנדרשים באפייה) לצורך הניסויים. הוא זיהה את הגנים החיוניים לתהליך האוטופגיה, והסביר את תחכום המנגנון, כמו גם את העובדה שהוא קיים בכל תא בגוף.

מחקריו סללו את הדרך להבנת תופעת האוטופגיה וחלקה בתהליכים פיזיולוגיים שונים, כמו תגובת גוף האדם לזיהום דלקתי וגם הסתגלות לרעב. המוטציות בגנים המעורבים באוטופגיה הן הגורמות למחלות שונות, ביניהן סרטן ומחלות ניווניות של העצבים.

פרופ’ יושינורי אוסומי הוא יליד העיר פוקואוקה, וקיבל את הדוקטורט שלו באוניברסיטת טוקיו ב-1974. הוא שהה שלוש שנים באוניברסיטת רוקפלר בארה"ב, וכיום הוא מכהן במכון הטכנולוגי של טוקיו.

לקריאה נוספת